Thursday, 26 November 2009

Epic on holiday

We just completed another successful Kruger Park and Cape Town safari with a mixture of overseas clients.

This time Alfie was joined by me (Sabine) and our 5-years old son Joshua, junior tour guide. Oh dear, do we see you groan and look up to the Heavens?

He is fortunately very well behaved (I am proud to say :), so there was no cause for any disturbance to the clients. Joshua has now made some amazing ‘overseas adult’ friends. Thank you Gary & Marion for the amazing ‘cowboy-hat’ and all your kind playfulness with Josh (Josh showed his prized hat off in school); thank you Rob for being the ‘big brother’; thank you HRH Andrew (HRH – His Royal Highness) for allowing us ‘an audience’; thank you Mary & David for your ever present smiles and teaching us some sign language (David - thank you for enjoying Alfie & Mika’s food and cleaning the pots out) and thank you Tina for being our special senior friend.

Josh, cheetah cubs & Gary ...................... Andrew, cheetah cub & Mary

Our chosen game reserve turned out to be a huge highlight for all – as the 3 young Cheetah cubs with their mother Savannah kept everyone very entertained. For a small boy this was the height of adventure and thrills, while he ran around pulling a string with a plastic bottle filled with small pebbles around their enclosure (watched closely by the guide/rangers!) and the ‘grownups’ were enthralled. Rob and myself also gave it a try. My heart started to race faster when I saw the 3 cheetah cubs (half the size of a fully grown cheetah, but double the size of a normal house cat) running towards me and stopping just before my feet, happy to play with the bottle.

And to top is all off, Sahara the caracal gave Josh a loving kiss & hug.

Lion 'cubs' with Gary & Marion..........Alfie, Josh & Sabine with cubs

The 2 lions cubs we were walking with (which are already the size of fully grown lions) were eyeing Josh out and he had to stay on top of his dad’s shoulders. The lions even took an interest in 3 rhinos at the waterhole, but then wisely decided that they were outnumbered!

Group with Rhinos & lion in background....Mary with Jessica the hippo

Jessica the hippo greeted us again with her wonderful smile and was happy to receive our food and rooibos tea. She is such a wonderful experience and delight to everybody.

On one of the Game Drives we saw a female lion with her 5 cubs and a little while later we followed a big male lion to join his family after a day out in the bush. The cubs where very happy to see him and one even tackled him.

Kruger National Park brought its share of unusual weather, as is world wide, due to ‘climate change’. The first 2 days were scorchers where we caught up with our suntan and the rest of the days were comfortably cool with slight drizzling along the way.

Some of the special sightings this month were +15 hyenas eagerly ‘begging and laughing’ at 2 male lions feeding on a Zebra, with the rest of the lion pride (+6 lions) resting their full bellies in the shadow of the trees.

Lots of elephants with small calves feeding happily on the green bushes, white rhino, big herds of buffaloes, leopard, giraffes, zebras, impalas, banded Mongoose, Crocodiles, Hippos, Vervet Monkeys and plentiful bird-life

Everybody is home safely and I have added some of their comments below.

We had a great time :)

Sabine, Alfie & Josh

Monday, 21 September 2009

Eye to Eye - close encounters!

Our September tour brought about some ‘close encounters of the exciting kind’.

Yes it was in fact a thrill, even if somewhat excitingly scary when a BIG bull Elephant tried to charge our indomitable ‘Impi’ safari-truck.

This must surely be why Elizabeth Dixon from the United Kingdom (Britain) was a 3rd time Epic Enabled client – now she is part of the Epic family and promised to come back next year again!

We also welcomed Marie, an experienced traveller from Ireland - always ready with a smile and Joanne & Martin for whom the African bush was a whole new experience.

Then at Tamboti Camp in the Kruger Park, the resident baboon troop chose to disrupt their domestic bliss one night and offered a great performance of strength – which sounded as though a war was taking place. What entertainment!

Of course change happens all the time – at the Private Game Reserve, Savannah’s 3 young cheetah cubs have now reached 7 months affording the chance for our guests to walk with one of the cubs – such a special delight to share with such an elegant ‘Cat’.

The 2 Lion cubs we walk with have changed so much as they are just over 1 year of age, already striding like fully grown animal Kings. Lots of wonderful animal encounters :)

Friday, 24 July 2009

African Chessmasters

Barely noticable...left is the Black Rhino, and right it is it's larger cousin, the White Rhino

Know the difference between a White and Black Rhino? Well, it has nothing to do with colour…

This month of July saw Mr and Mrs Catania joining us on our 8-Day Kruger Park Safari, and rhino’s were the star of the show. Endangered and very elusive, the Black Rhino is distinguishable from its cousin, the White Rhino, in a number of ways. While there is no difference in the colouring, the Black Rhino is significantly smaller than the White Rhino, and the main indicator is the shape of the mouth: Black Rhino have a pointed upper lip as opposed to the White Rhino, which has a more snub, square mouth.

This is because of eating habits. The Black Rhino is a browser, and thus uses its pointed lip in grip and tear leaves from bushes and shrubs whilst the White Rhino is a grazer, feeding on grass.

Other sightings included hippos, wildebeest, elephant, porcupine and a very bad tempered honey badger (above left), as well as a visit to the southern most baobab tree (above right). This tree is estimated to be over 3000 years old, and has a base of 43 meters. In other news, the lion cubs have grown quite fast and are starting to look more like young lions and less than cuddly kittens. Akila has grown too large and boisterous to the point that he will be joining the breeding project.

Monday, 22 June 2009

Day of the Predators

Our latest tour saw Mary Pearce, Kate Allen, Sharon Warr and Michael Kearns, all from the UK, joining us on yet another Epic adventure, and this month the Kruger Park had much to offer! It seemed that besides the almost routine wonders experienced on our tours and the sighting of the Big Five, Africa’s great predators were also out in full force this month.

The highlight of this carnivorous expedition was the very rare sighting of an actual leopard kill. Not only is this exciting almost as elusive as the stealthy cat itself, but this was a very first for us too! Nothing excites us more than experiencing the amazement and discovering something new with our friends on tour.

As if following a trail, we also encountered a pack of hyenas gorging themselves on a hippo carcass at a water hole – gruesome and somewhat spine chilling, but fascinating nonetheless to watch nature’s macabre cleanup crew.

The final highlight of this tour was the King himself at feast – two lions and their large meal for the day – a fallen giraffe.

Africa certainly showed its wild side this June!

On another note, Savannah's cubs have grown quite fast, as seen above :)

Friday, 29 May 2009

BSK-Gruppe besucht Südafrika


BSK (Bundesverband Selbsthilfe Körperbehinderte) - Gruppenreise nach Südafrika

Kapstadt & Krüger Nationalpark / 22.5.-5.6.2009

1. Tag, Anreise Frankfurt - Kapstadt

2. Tag, De Nordhoek - Waterfront

Nach einem Zwischenstopp in London landen wir, Antonie („Toni“) mit Tochter Stefani, ich, Rudi, als Reiseleiter des BSK sowie Katja und Maria nach etwa 12 Stunden etwas müde in Kapstadt, Südafrika in aller Welt bekannt als Cape Town.

Wir werden bereits erwartet von der örtlichen Reiseleitung und ihrem Mann. Beide,wie sich bald zeigen wird, zuvorkommend, äußerst zuverlässig und erfahren.

Unsere 45minütige Fahrt geht heraus aus der Metropole über eine Hügelkette und entlang dem Atlantik nach Noordhoek. Hier, im 4*Hotel „De Nordhoek“ werden wir die nächsten fünf Tage untergebracht sein. Es ist ein ziemlich neues, gemütliches Hotel mit freundlichem Personal, gelegen in einem sauberen und gepflegten Farmerdorf.

Schon am frühen Nachmittag fährt unsere Reiseleitung mit uns zurück nach Kapstadt.Bald sind wir an der Waterfront, direkt am Hafen der Großstadt. Hier trifft sich die Welt!

Wir fotografieren den Clock-Tower (Glockenturm), von dem aus täglich ein Boot zur vorgelagerten

Robben-Insel ablegt, auf der der weltweit hochgeachtete Nelson Mandela viele Jahre als politischer Gefangener gehalten wurde. Es ist jetzt ein nationales Museum.

Auf unserem Rundgang besichtigen wir die lebensgroßen Bronze-Skulpturen der vier Nobelpreisträger von Südafrika:

De Clark, der letzte Präsident von SA. Er schaffte die Apartheid ab. Dann Bischof Desmond Tu Tu, Freiheitskämpfer Albert Luthuli und natürlich Nelson Mandela.

Zum gemütlichen Kaffee auf der Freiterrasse am Hafen eingekehrt, beglückenuns spirituelle Gesangsgruppen eingeborener Frauen in ihren bunten Stammestrachten.Nach gutem Abendessen in gemütlicher Runde fahren wir zurück zum Hotel, wo wir glücklich, aber müde in unsere Betten fallen.


Schon bald werden wir vom Hahn geweckt. Wir können noch liegen bleiben,freuen uns aber schon auf unsere Reiseleiterin. Es geht doch nach Simontown, am Indischen Ozean. Hier, am false bay (falsche Bucht), halten wir an. Sofort umringt eine Sippe Paviane unseren Kleinbus. Natürlich halten wir uns an den Rat, alle Fenster geschlossen zu halten. Besonders, als ein Artgenosse das Dach unseres Fahrzeuges erklimmt. Füttern ist streng untersagt. Zum einen, weil Wurst und Bonbon nicht artgerecht sind. Zum anderen aber werden die artverwandten Nimmersatte aggressiver, wird doch die freiwillige Futtergabe als Unterwerfung gewertet und animiert zu noch aggressiverem Fordern. Insbesondere durch den Leitaffen, der sich bestätigt fühlt. Seine kräftigen Backenzähne machen Angst.

Bald gelangen wir zur Pinguin Kolonie, ideal gelegen an der „Boulders Beach“. Ihre Vorfahren wurden von Seefahrern aus der Antarktis eingeführt. Sie fühlen sich offensichtlich wohl hier, wie die vielen Brutplätze und Jungtiere zeigen.

Weiter geht’s zum Kap der guten Hoffnung, dem zerklüfteten Felsmassiv an der Küste, wo vor erdenklichen Zeiten Endstation für mutige Seefahrer aus aller Welt war.

Wir haben das Glück, auf der Weiterfahrt zum Cap Point eine kleine Gruppe der seltenen Bergzebras zu beobachten.

Leider ist die Zahnradbahn zum Leuchtturm heute defekt. Aber auch von der Bahnstation aus haben wir einen tollen Ausblick.

4. Tag

Die alte, westeuropäisch anmutende Universitätsstadt Stellenbosch fällt auf durch die schmucken Jugendstil- und Fachwerkhäuser, saubere Straßen, freundliche, geschmackvoll gekleidete Menschen. Es ist das Zentrum der bekanntesten Weinregion und zeugt von einer alten Weinkultur, die einst aus Holland und Deutschland hierher gebracht wurde. Etwas außerhalb liegt das Weingut Delheim inmitten weiter Weinberge. Man fühlt sich gleich wohl hier. Im urgemütlichen Keller verkosten wir mehrere

Proben der edlen Getränke, kredenzt von einem Landsmann. Auf der Rückfahrt lädt uns der Familien-Camp Spier zum verweilen ein. Am Fischteich im Park lassen wir uns neben fleißigen Haubentauchern und flinken Eichhörnchen unseres Vesper schmecken.


Wir brechen bei wunderschönem Wetter auf zum 1.067 m hohen Tafelberg (table montain).

Als wir in der Gondel bei bester Sicht nach oben schweben, wird uns klar, wie recht unsere Reiseleiterin hatte, diese Fahrt auf heute zu verschieben. Im Innern der Gondel dreht sich die Plattform. Deshalb kommen auch unsere Rollstuhlfahrer auf der berauschenden Fahrt voll auf ihre Kosten. Nach der Bergstation erfahren wir die Vorteile eines Tafelberges für unsere Rollstuhlfahrer. Man kann sie vergleichbar leicht auf den Wegen schieben. Hin zu den besten Aussichtspunkten in alle Richtungen. Mit Blick zum Atlantik und zum Indischen Ozean. Unter uns bizarre Steilklippen und Felsenriffe. Eine historische Zeittafel erinnert an die hier auf dem Meeresgrund liegenden Wracks mitsamt ihren Opfern. Der heutige Panamakanal zwischen Nord- und Südamerika erspart heute durch die Abkürzung vielen Seefahrern ein ähnliches Schicksal. Weiter geht die Fahrt zum benachbarten Signal Hill (Signal-Hügel). Von hier blikken wir hinunter zur Groß-Baustelle des neuen Fußballstadions in Kapstadt, wo 2010 große Begegnungen und das Endspiel der Fußball-WM ausgetragen werden.

Wir erfahren, dass von diesem Hügel ein lauter Kanonenschuss, täglich punkt 12 Uhr, den alten Seefahrern akustisch die Orientierung bei den hier häufigen Nebeln ermöglichte. Die anschließende Stadtrundfahrt durch Kapstadt führt uns vorbei an den bunten Häuschen (Cap Colours) der früheren malaiischen Sklaven, der Universität und der Ruine der für immer unfertigen großen Stadtbrücke über das Stadtzentrum. Zwei Architekten der Brücke hatten sich, jeweils beim Bau ihrer Hälfte so sehr verrechnet, dass sie das geplante Zusammentreffen der Brückenteile stark verfehlten. Ein Abbruch käme zu teuer. Ein gemütliches Eisessen an der Waterfront bei herrlichem Wetter und ein Spaziergang durch die große Shopping Mall runden unsere Stadtbesichtigung ab. Küstenstraße Chapmans Peak, wo wir um 18:00 Uhr einen unvergesslich schönen Sonnenuntergang über dem spiegelglatten Ozean erleben dürfen. Im Herbst bringen Wale hier gern ihre Jungen zur Welt.

6. Tag, Kapstadt - Johannesburg

Nach zweistündigem Flug erreichen wir Johannesburg oder „Joburg”, wie sie hier sagen.

Wir sitzen zum ersten Mal in einem voll geländetauglichen Fahrzeug mit Safari-Aufbau und Rollstuhllift. Alles Spezialanfertigung. Wir übernachten im Willow Park Hotel. Es ist auch Tagungszentrum für vorwiegend dunkelhäutige Staatsbürger, wie wir beim Frühstück an den immer freundlichen Gesichten


7. Tag, Johannesburg - Krüger Nationalpark

Bei unserem Aufbruch am Morgen ist die Parkwiese vor dem Hotel voller Reif. Hier in SA Reif? Wir erkennen deutlich, dass hier der Herbst naht und nicht, wie zu Hause, der Sommer. Die Reise führt uns zunächst Richtung Nelspruit. Unterwegs, auf der Fahrt ostwärts durch die „rollenden Hügel” vom

Highveld, steigt die 24jährige dunkelhäutige „Mika” in Führerhaus zu. Sie ist immer freundlich und wird uns als Köchin bis zum letzten Reisetag begleiten. Nachts schläft sie im Safariaufbau und bewacht somit Fahrzeug samt Proviant. Das Mittagessen nehmen wir gemütlich auf der Freiterrasse des Rasthauses ein. Der Teich unter uns voller kapitaler Karpfen, zum Greifen nahe. Bald lassen wir die Steppen des Highveldes (Hochebene) mit vereinzelt großen Mais- und Rübenfeldern hinter uns. Je mehr wir ins breite Tal kommen, desto grüner wird die Landschaft. Zunächst einzelne Laub- und Nadelbäume gehen bald in Mischwälder über, die sich bis auf die Im Tal, neben der Eisenbahnlinie, begegnen uns Dörfer und große Orangenplantagen mit Bewässerungsfontänen.

Die nächsten Aktionstage sind wir im Krüger Nationalpark. Dieser zwei Hektar große Park ist das Zuhause der bekannten „Big Five”: Elefant, Leopard, Löwe, Nashorn, Büffel (Jeder sollte sie in der Wildnis gesehen haben!) und vieler Arten von Tieren und Pflanzen. Den KNP betreten wir von Süden her und unser Stopp für eine Nacht ist das Camp Crocodile Bridge. Wir beziehen zwei kleine Bungalows. Für uns wird zum Abendessen vor den Häuschen Leckeres gegrillt. Noch lange leuchten wir mit der Taschenlampe den Schatten und Geräuschen neben dem Camp nach.

8.Tag, zum Camp Satara

Beim Frühstück um 6:30 Uhr erfahren wir, dass die Tierlaute der Nacht als die eines Adlers am nahen River, eines Löwen und einer Hyäne gedeutet waren. Wie gut, dass unser Camp durch einen festen Zaun gut gesichert war! Weiter geht’s ins nördlich gelegene, bekannte Camp Satara.

Was bekommen wir schon bald von unserem Safari-Fahrzeug herab zu sehen und vor die Camera, alles aus nächster Nähe? Zuerst taucht ein mächtiger Elefantenbulle auf. Er wirkt gereizt; es ist Brunftzeit. Der Motor bleibt an, der Rückwärtsgang ist eingelegt. Man durfte sich nur langsam entfernen.

Bald danach sehen wir drei Geparden und nicht viel später ein Breitmaul-Nashorn. Es folgen Kudu-Männchen (mit Hörnern) und Weibchen, Impala, Hyänen, stolze Giraffen.

Diverse Aasgeier beobachten uns argwöhnisch von Bäumen, andere kreisen vermutlich über einem Kadaver.

An einer Wasserstelle sonnen sich große Flusspferde am Ufer und satte zwölf Krokodile im Sand. Ihr Frühstück dürften sie sich geholt haben, als sie zur Morgendämmerung vor Impala, Zebra und anderen Opfern plötzlich aus dem Wasser auftauchten. Am Rastplatz Tshokwane belagern uns herrliche, in türkis schimmernde Vögel. Etwas später sehen wir eine Riesenherde von Büffeln nahe einem Wasserreservoir. Hier schleichen drei Junglöwen an, werden aber schnell vom Bullen in die Flucht geschlagen.

9. Tag, Frühpirsch beim Camp Satara

Heute klingelt der Wecker schon um fünf Uhr. Der Sonnenaufgang hier ist ein unvergessliches Erlebnis: In tiefrot eingetauchte, wildschöne Landschaft, morgendliche Tierlaute, exotischen Gerüche und Düfte…man muss es selbst gesehen und gespürt haben! Hier drüben stelzt eine Riesentrappe durchs braune Gras. Da grast ein Spitzmaul-Nashorn neben einem jungen Elefanten. Wieder eine riesengroße Büffelherde! Dort ruht ein Löwenmännchen mit prächtig hellbraun glänzender Mähne in der Sonne und dann noch drei Weibchen. Sie beäugen uns neugierig. Zunehmend schätzen wir die gute Sicht von den hochgelegen Sitzen unseres Fahrzeuges herab.

Dort: ein Buschbockpärchen, ungestört bei der Paarung. Es folgen eine Großfamilie Paviane, diverse Zebras, Gnus, Wasserböcke, Nashörner, kämpfende Warzenschweine sowie ein großer, bunter Südlicher Hornrabenvogel. Zurück im Camp gibt’s beim Barbecue mit Chicken, Mais, grünem Salat, exotischen Früchten und Kaffee viel zu erzählen. Nach einer weiteren Pirsch bis zum Hereinbrechen der Dunkelheit geht’s bald müde ins Bett.

10. Tag, Aufbruch nach Tamboti

Nach dem Frühstück brechen wir auf zum Zelt-Camp Tamboti. Bereits wenige Kilometer nach dem Camp entdeckt unsere Reiseleiterin gleich neben der Straße im niederen Baum zwei Leoparden, normal als Einzelgänger bekannt, doch jetzt ist Paarungszeit. Die beiden hatten ein Impala (eine Antilopenart) da hinaufgeschleppt. Allein möchte ich nicht in ihre Nähe gekommen sein! Die frischen Reste des Impala baumeln vom Ast…Bei der Weiterfahrt beobachten wir wieder sechs Tiere eines Löwenrudels satt und etwas verstreut, aber alle in Blickkontakt, in der Sonne liegen. Ihr breakfest wird wohl gerade verdaut. Vor dem Eintreffen im neuen Camp beobachten wir eine Großfamilie mit 12 Giraffen und bald darauf, aus sicherer Anhöhe, eine große Elefantenfamilie in ihrem Verhalten in freier Wildbahn.

11. Tag,

Unvergesslich ist unser Ausflug in das Freilichtmuseum der alten, strohgedeckten Tiklay -Game-Ranch, erbaut hinter einem hohen, runden Palisadenzaun. Zum Schutz gegen Stammesfeinde, wilden Tieren und sommerlicher Hitze bauten sich die Bewohner klug durchdachte Hütten und Tiergehege.

Schwarzhäutige Frauen und ein junger Mann, alle in Stammestracht, erklären uns ihre Geschichte und ihr Leben. Wir dürfen mit primitivem Werkzeug Marulla-Nüsse zerstampfen, lernen Sisal-Schnüre auf dem Fuß zusammenzwirbeln und dürfen uns beim Weben einfacher Sisalmatten versuchen.

Zum Abschied genießen wir die in einfachen Töpfen frisch über dem großen Stammesfeuer zubereiteten Speisen. Man reicht uns Wasserschalen zum Säubern der Hände und wir essen, wie früher alle im Stamm, mit den Fingern.

12. -13. Tag

Gut, dass ich mir gestern Abend eine zweite Decke ans Fußende bereitgelegt habe. So kann ich sie gegen drei Uhr nur hochziehen. Gegen Morgen ist es bei ca. 6 Grad auch noch frisch. Dafür gab es auch jetzt keine Stechmücke! Nach einem heißen Duschbad und leckerem Frühstück sind alle guter Stimmung, als wir gegen neun Uhr die Weiterreise zu einem ausgezeichneten Privat Game Reserve Tshukudu antreten, wo wir die letzten Nächte verbringen werden. Ohnehin haben wir im gesamten Nationalpark Glück mit dem Wetter und bereits am frühen Vormittag wärmen uns wie immer die Sonnenstrahlen. Das Camp ist in der Welt dafür berühmt, in der Wildnis Tiere wieder zurückzuführen in ihrem Löwenprojekt. Wir lernen Vieles über die Tiere, können nahe bei den Löwen sein und berühren sogar einen wilden Gepard mit seinen drei Babys.

Dabei begleiten wir den Ranger in seinem Safari-Jeep auf Früh- und Nachtpirschfahrten. Vorbei an Nashörnern, Löwen, Fischadlern, Krokodilen, Flusspferden, Schakalen, Luchs. Auch die Reifenpanne am rechten Hinterrad bei Dämmerlicht ist bald behoben, ohne dass alle aussteigen müssen. Am Mittwoch starten wir zum wilden Flusspferd Jessica. Es kommt im Fluss außerhalb der Paarungszeit heraufgeschwommen und weiß, dass ihn hier am Ufer leckere Maiskolben und süßer Saft aus der Nuckelflasche erwarten. Dafür lässt es sich von uns streicheln.

14. Tag Aufbruch nach Hause

Alles Schöne geht einmal zu Ende! So geht es nach dem Frühstück zurück nach Johannisburg. Zur Abwechslung fahren wir jetzt eine andere Strecke über die Drakesberge, vorbei an herbstlich trockenen Grasflächen.

Am Airport heißt es Abschied nehmen von unserer Reisebegleitung. Sie haben ihre Arbeit gut gemacht! Die Zeit bis zum Abflug vergeht rasch. Für den Rückflug brauchen wir unsere Reisekoffer nun doch nicht in Folie einschweißen zu lassen.

Nach ruhigem Flug mit der British Airways kommen wir wohlbehalten, aber müde am Freitag, um 13:20 Uhr in Frankfurt an. Der Abschied fällt uns wirklich nicht leicht. Wir waren eine kleine Familie auf Zeit, eine Urlaubsfamilie des BSK - mit lebenslangen Erinnerungen. Südafrika und den Krüger Nationalpark muss man einfach erlebt haben! Bilder: BSK Reiseservice

Euer Rudi Furtak, Reiseleitung des BSK Reiseservice

Wednesday, 15 April 2009

An Eye-Opening Experience - by Franz Potgieter

It’s a funny thing, how being exposed to something amazing on a daily basis can perhaps numb one to its presence or splendour. But once one takes a moment from their busy lives to stop and just take it in, it can broaden one’s world and perhaps you can even learn something about yourself.

Iconic...Table Mountain finally freed from a slue of bad weather, and the Gehandicapten Reisen Group.
This is a phenomenon I experienced when I accompanied Alfie on one of his tours – my very first with him. Living in Cape Town, to me Table Mountain was just part of the background – like the sky or the sea, it was just another object that I accepted and hardly noticed. But seeing the wonder awe in the faces of the fourteen guests who joined us this month really opened my eyes to just how amazing this iconic mountain is, as well as the various other places we visited.

And this was just the beginning.

This months ‘enabled’ adventurers hailed from the Netherlands, and were led once again by Barbara van Eck – a name I’d been hearing a lot in the office since I started working for Alfie just over two months ago. Back then, having studied journalism, I certainly hadn’t seen myself helping guide tours for the disabled through the Kruger. Instead I had, perhaps a little whimsically, imagined myself travelling to distant lands, seeing many wonders, and writing about it.

And perhaps nothing’s really changed.

As I sit behind my PC and reflect on the week I spent with arguably some of the most interesting individuals I’ve ever met, I realise that while I may not be writing for a popular travel magazine, I’m still in many ways following my dream. I’ve been given an opportunity to see and actually appreciate the many wonders our fair country has to offer, wonders that are often overlooked just because we, as South Africans, have grown so accustomed to it. Just how many people have had the opportunity to walk with the mighty lion? Who can say they have touched a wild cheetah?

Prrrrr.....Savanna looking like quite the happy mother
And these were but a few of the exciting experiences I shared with Barbara’s Genhandicapten Reisen group. The tour began in Cape Town, where we visited Table Mountain, Cape Point, the wine lands and Robben Island just to name a few. Though the notorious Cape Town weather – known to have all four seasons in one day from time to time – made some of the sights impossible, in the end we were treated to a breathtakingly beautiful sunset from the top of Table Mountain on the last day before flying north to Johannesburg.

The morning of departure dawned cold and crisp, but ended warm and sunny as we landed in the Capital. After a day tour in Soweto - perhaps the epicentre of the struggle against Apartheid - we proceeded to Tshukudu Game Lodge, which presented us with many a treat. We were barely five minutes through the gates when we were graced by a herd of zebra, spotted some elusive kudu, a lone buffalo and of course the fast-food of the bushveld – impala – affectionately called the ‘Mc Donald’s’ of the bush.

And this we just on the way to the camp. Through the next three days we spotted four of the Big Five on numerous occasions – all save the rare and elusive leopard, which was sadly a no show throughout the tour. However, as if to make up for his larger cousin going AWOL, we were treated on our final night at the reserve to a sight that is perhaps even rarer – that of a pair of male cheetahs in the wild. Even our game ranger Jakes, who dealt with these animals on a daily basis, could barely contain his excitement at the sighting of Tshukudu’s very own cheetah coalition.

Earlier that day, we had paid Savannah a visit, and were further treated to being some of the first to meet her three newly born kittens – their father being one of the two males we saw later. The following day we departed, and made our way to the Kruger Park, paying Jessica the Hippo a visit along the way and having lunch at the Shangaan Village. Here we were treated to traditional Shangaan food – including the local ‘delicacy’, Mopane Worms.

This too was a first for me, so my trepidation was shared by all in the group. However, the atmosphere was thick with humour with some of the faces that were being pulled as our Shangaan tour guide introduced the salty snack.

However, curiosity won over in general and though, with a slue of (poor) excuses, not everyone tried them (that’s you Barbara). And then there were those like Ton and Ellen who appeared to develop a taste for the little caterpillar...

After the Shangaan Village, we entered the Kruger and were soon indulged with one of the rarest sightings next to that of the leopard and the cheetah – a pack of wild dogs lounging indolently across the road. This was perhaps the cherry - or rather one of many cherries - atop a yet another EPIC trip.

So what did I learn on this trip? Besides the secret ways of wheelchairs, not to buy cigarettes in the Kruger, how to say ‘thank you’ in Tsonga, and various bits of information I didn’t know; I learn that though my life hadn’t taken me to where I thought I wanted to go, it had taken me to somewhere I would learn more about life, my country, and myself than if I’d landed up in any publication. And certainly in position of far more meaning than I had ever imagined myself. My greatest reward from this trip? The smiles of enjoyment that I helped place on the faces of all our guests.

As I waited at OR Thambo for my flight home, I chatted with another traveller who had noticed my rugged, unshaven, tired yet satisfied appearance; and I told him about the trip and about Epic Enabled.

“God must’ve led you to this great work” he said. And another on the plane mentioned that perhaps I was fated to help the disabled experience South Africa.

Do I believe in fate? Not really, and I’m certainly not big on religion either, but I couldn’t help but think that maybe, just maybe, there’s something to what they said…

Other exciting happenings on trip:

- sighting of rhino and 3month old baby
- a troupe of Blue Vervet monkeys marching through the camp
- Hyena prowling just beyond the fence at Crocodile Bridge…
- …and a visit by a warthog on the same day
- sighting of a bull elephant in musk
- lion pride sighting on a night drive
- large male lion crossing the road
- Lioness meets elephant herd…

Saturday, 28 February 2009

A Trip with Epic Enabled - by Scott Rains

On the prowl...Akila sizes up Scott.

I live in a small world - but it just got larger!

By estimates there are only about 500 million of "us" in the world - maybe as few as 50 million if you want to be technical.

Who're "us?" People with disabilities. People who use wheelchairs.

So being part of such a small group it is only natural that a few of us would know each other. We work together to make the world bigger for each other.

Big is beautifull...

My safari with Alfie and Epic Enabled made my world larger. Of course seeing the Big Five all before lunch in the Kruger then starting on "Big Five, Season Two" in the afternoon expanded my idea of what makes for a good day. Yet there was something else going on.

It was a wheelchair-using English fellow living in Belgium who put me in touch with Epic. Although I was previously influenced by an American friend in Chicago who did a study on the accessibility of South African tourism products, I was nudged ahead by an Indian with family in Brazil who told me more stories about accessible safaris, and intrigued by the interest in my potential trip shown by travel professional colleagues - all of whom specialize in serving travelers with disabilities: a Canadian, an Australian, several Thais, a German, a Pakistani, and one temporary Nicaraguan.

Smile for the Camera...Winnifred shares a kodac moment with the King of the Jungle.

I think it was two other professional colleagues - each with heartstrings attached to someone special in South Africa - whose uniquely English and Chinese insights into South Africa convinced me to go. It didn't hurt that I had a personal invitation from a tour operator in KwaZulu-Natal (Jennae Bezuidenhout of Access 2 Africa Safaris) and knew that her husband is a quadriplegic like I am.

My story of apparent "over-researching" for the trip is not at all uncommon among travelers with disabilities. Studies show that we depend more on word-of-mouth recommendations when making the decision to travel than any other sector of the market.

And the research paid off.

I can heartily endorse Alfie, Sabine - the entire crew at Epic Enabled - because I traveled through the Kruger with Epic (and on the way encountered a most uncomfortable traveler's health condition that Alfie unhesitatingly helped me resolve.)

As close as it gets...Winnifred & Marieke up close and personal with Akila & Savannah.

Others have told the story of the amazing wildlife and hearty food served out in the pristine veldt. My memories center on someone who has built a unique business - driving the whole safari industry and South African national tourism industry to greater standards of excellence.

Thank you Epic. Thank you Alfie.

Come to think of it, maybe my world just got smaller.

Once I got home a journalist friend in Chennai wrote after seeing my photos, "Oh, I see you met Akila too!" Now I'm also part of the small confraternity of travelers with disabilities who have taken a long walk down a country road with a wild lion!